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The Protests that changed Colombia

The Protests that changed Colombia

One year after a bloody crackdown on the biggest national strike in 50 years, justice still has not been served and victims of police violence face intimidation and exile for speaking out
Protesters at Colombia’s national strike in 2021 hold signs decrying state violence (Photo: Daniela Díaz)

Ahoy there!

We hope this week has been more plain sailing than stormy seas wherever you are. Amy is confined to hard labour in the galley after trying to pick up a pan and finding it stuck to the stovetop. Dani is fending off the dastardly cannon of the Colombian police. Josh is meddling in Medellín. And Paulo is in Córdoba, probably marauding.

Before we get started with the news roundup, we would love it if you could take five minutes to fill in our audience survey. As you probably know, it’s getting harder to make a living from journalism, but this pirate crew is determined to sail against the current to tell stories about Latin America that aren’t being told elsewhere. So, we’d love to get to know our audience: who you are, why you read us, what you like about our reporting, and what we could do differently. You can reply anonymously, but we’d love to know more about you! The link is here.

This weeks podcast is a retrospective on the national strike last year in Colombia, which began on April 28th last year. The protests, the largest in at least 50 years, shut down large portions of the country for nearly three months and resulted in scores of protester deaths as police initiated a brutal crackdown. Where are we a year later? Does the movement continue? What happened to all those arrested? And how does it affect upcoming elections? Listen to find out!

In Colombia, President Iván Duque’s Centro Democratico (CD) party has had a rough week. Ex high-ranking members of the military admitted to crimes against humanity before the country's Special Peace Court on Tuesday. The peace court has been under fire by some CD politicians since its inception, many of whom disapprove of Colombia’s 2016 peace deal. The hearing related to their involvement in "false positives" killings in Catatumbo between 2002 and 2008, when the military extrajudicially executed civilians and reported them as combat deaths during the civil war. Families of the victims are still demanding to know how far up the chain of command responsibility goes. Under Colombia’s peace agreement, they will face punishments such as hard labour or house arrest, rather than being sentenced to jail time.

Former president and party leader of Centro Democratico, Alvaro Uribe, who has faced intense criticism for the false positives scandal that occurred during his presidency, gave testimony before Colombia's prosecutor’s office regarding charges that he bribed witnesses to escape prosecution in a vote-buying scandal. The court ruled that there is sufficient evidence to take the case against him to trial. 

Finally, congress proposed a bill to censure current Defense Minister Diego Molano over his role in a March massacre by the military in Putumayo that left 11 dead.

In Mexico, the murder of 18-year-old Debanhi Escobar has sparked outrage and protests over the growing numbers of women and girls being disappeared in and around the northern city of Monterrey. Escobar left a party in a taxi, but never made it home. Her body was discovered in a motel’s water tank. Women reacted with fury to President Andrés Manuel López Obrador, who said in a misguided attempt to reassure residents of the region that disappearances “happen everywhere”. 

Argentine judge Ernesto Kreplak announced today that he would prosecute several former members of the intelligence services and ex high-ranking politicians in Buenos Aires Province for illegal intelligence activity. In December, auditors at Argentina’s Federal Intelligence Agency (AFI) made public a video of spies, businessmen and provincial politicians plotting to send trade unionists in the construction sector to jail. At one point, Marcelo Villegas, the province’s labour minister at the time, says “If I could have a Gestapo, a shock force to end the syndicates, I’d do it.” 

The video is from mid-2017, while Trump’s business-friendly buddy Mauricio Macri was president and presidential hopeful Maria Eugenia Vidal was governor of Buenos Aires Province. Juan Pablo Medina, a construction trade unionist who was jailed shortly after the meeting, claimed at the time that the orders had come from Macri. Kreplak confirmed that the plot didn’t start with the meeting, but rather that the orders came from higher up. The AFI is currently under a long-term investigation pertaining to a vast illegal spying ring that operated during Macri’s presidency.

In the Argentine province of Tierra del Fuego, authorities have voiced fears that Bitcoin mining is consuming so much power that it could collapse the grid over winter. Energy costs in the province are subsidized because it gets so cold, making it the ideal spot for crypto aficionados to host energy-intensive gear such as server farms.  

A Chilean polling firm has found that just seven weeks into his leadership, more people disapprove of president Gabriel Boric’s leadership than approve of it, in what could be an abrupt end to his honeymoon period compared with his predecessors. His support is strongest among women, young people, leftists, and those who live in Santiago. Despite his election on a platform of a transformation towards social justice in a deeply unequal country, he is more popular among the middle and upper classes than working-class Chileans. Boric’s flagship project is the rewriting of Chile’s constitution, in reflection of the demands of a historic popular uprising that began in 2019. But the new document, which could bring about social changes such as legalizing abortion, may not pass a September referendum if Boric fails to rekindle support.

What we’re reading

This former editor of the Buenos Aires Herald believes Argentina’s battle over who controls the Council of Magistrates is about Cristina fighting tooth and nail to make sure she gets a soft deal in her numerous corruption trials  

This post on the Johnny Depp-Amber Heard trial, masculinity, and the media

Spanish word of the week

Esquirlas (fpl): We wanted this word to mean squirrels so much we didn’t even want to look it up. But it actually means “splinters” or “chips” - either of glass and metal, or politically. The usage examples are things like “The esquirlas in his party are causing problems” or “Esquirlas were falling from the roof”, so we might choose to think of it as squirrels, just for fun…


Antes de comenzar con la gira noticiosa, nos gustaría pedirte que te tomes cinco minutos para llenar nuestra encuesta de audiencia. Como debes saber, cada día es más difícil vivir del periodismo, pero este equipo de periodistas piratas tiene la intención de seguir navegando contracorriente para contar historias de América Latina que no se cuentan en otros lugares. Así que, nos encantaría saber más de nuestra audiencia: quiénes son, por qué nos leen, sobre qué les gustaría que hiciéramos reportajes y qué podríamos mejorar. Tranquilos, pueden responder la encuesta de forma anonima, pero en definitiva quisiéramos conocerles mejor. El link es este: 

En Colombia, el partido del presidente Iván Duque, Centro Democrática, tuvo una semana dura. Ex altos mandos militares admitieron haber cometido crímenes de lesa humanidad ante una corte de Justicia Especial para la Paz. En una audiencia judicial, se trató su implicancia en las matanzas conocidas como “falsos positivos” ocurridas en la región del Catatumbo entre 2002 y 2008. Los asesinatos consistían en la ejecución extrajudicial por parte de militares contra civiles, a quienes luego sindicaban como caídos en combate durante el conflicto armado interno entre el Estado y las guerrillas. Las familias de las víctimas están aún reclamando saber cuán lejos iba la cadena de mando respecto de estas matanzas. Ahora, en el contexto del acuerdo de paz, los acusados enfrentarán castigos como trabajos forzados o arrestos domiciliarios, en lugar de sentencias a prisión.

Por otro lado, el ex presidente Álvaro Uribe había ofrecido su testimonio ante la Fiscalía colombiana sobre un caso en el que se lo acusa de haber sobornado a testigos para no ser denunciado en un escándalo de compra de votos. Ahora, una jueza de Bogotá ha decidido que existe evidencia suficiente para llevar el caso contra Uribe e iniciar un juicio en su contra

Finalmente, el Congreso planteó una moción para censurar al actual ministro de Defensa, Diego Molano, por su rol en una masacre que dejó 11 personas, ocurrida en marzo de este año en Putumayo y que fue perpetrada por militares.

En México, el asesinato de Debanhi Escobar, una joven de 18 años, ha despertado indignación y protestas respecto al creciente número de mujeres y niñas que desaparecen alrededor y en la misma ciudad norteña de Monterrey. Escobar salió de una fiesta, tomó un taxi, pero nunca llegó a casa. Su cuerpo sin vida fue hallado en el tanque de agua de un motel. Mujeres en todo el país han expresado reclamos airosos al presidente Manuel López Obrador, quien torpemente, al intentar dar un mensaje tranquilizador, señaló que las desapariciones "ocurren en todas partes".

El juez argentino Ernesto Kreplak procesó a varios exfuncionarios de la Agencia Federal de Inteligencia (AFI) y ex altos funcionarios de la Provincia de Buenos Aires por espionaje ilegal. En diciembre pasado, la AFI hizo público un video de junio de 2017 en el que aparecían espías, empresarios y políticos bonaerenses de alto nivel planeando enviar a la cárcel a sindicalistas del sector de la construcción. En un momento del video, el ministro de Trabajo de la provincia de ese momento, Marcelo Villegas, dice: “Si yo pudiera tener una Gestapo [la policía política del nazismo], una fuerza de embestida para terminar con todos los gremios, lo haría”. 

En la época en que fue grabado el video, el presidente era Mauricio Macri, amigo de negocios de Donald Trump, y la entonces presidenciable María Eugenia Vidal era gobernadora de la provincia de Buenos Aires. Juan Pablo Medina, un sindicalista de la construcción que fue encarcelado poco después de la reunión, afirmó en el momento que las órdenes habían venido de Macri. Kreplak confirmó que la conspiración no empezó con la reunión, sino que las órdenes vinieron de arriba. La AFI actualmente está intervenida en el contexto de una investigación a largo plazo sobre una vasta red de espionaje ilegal que operó durante la presidencia de Macri.

En la provincia argentina de Tierra del Fuego, las autoridades han expresado su temor de que la minería de Bitcoin esté consumiendo tanta energía eléctrica que podría colapsar la red durante el invierno. De acuerdo a un informe del diario Clarín, esta provincia, en la que el costo por la energía es subsidiado por el Estado debido a las bajas temperaturas, es un lugar propicio para la minería de criptodivisas, una actividad que “requiere mucha cantidad de energía eléctrica para alimentar las granjas de servidores, computadoras y placas de video entrelazadas”. 

En Chile, una encuestadora publicó un estudio de opinión que indica que, en tan solo siete semanas de mandato, es más la gente que desaprueba la gestión del presidente Gabriel Boric que la que lo aprueba, marcando así el brusco final de su luna de miel en el cargo, rápido en comparación con el de sus predecesores. El apoyo a su gestión es más fuerte entre mujeres, jóvenes, sectores de izquierda y habitantes de la capital del país, Santiago. A pesar de que su victoria electoral se dio a partir de una plataforma de transformaciones en función de justicia social en un país con profunda desigualdad económica, Boric parece ser más popular en las clases media y alta más que en las clases trabajadoras del país. El proyecto insignia de Boric es la reescritura de la Constitución de Chile, como reflejo de las demandas del levantamiento popular histórico ocurrido en 2019. Pero el nuevo documento, que podría provocar cambios sociales como la legalización del aborto, no podrá pasar el referéndum de septiembre si Boric no logra reavivar su apoyo.

¿Qué estamos leyendo?

Este ex editor del Buenos Aires Herald cree que la batalla en Argentina sobre quién controla el Consejo de la Magistratura se trata de Cristina luchando con uñas y dientes para asegurarse de conseguir un trato amable en sus numerosos juicios de corrupción. 

Esta publicación sobre el juicio entre Johnny Depp y Amber Heard, la masculinidad y los medios

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